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martes, 9 de octubre de 2012

La mezcla entre el hombre moderno y el neandertal se produjo hasta hace 37.000 años


La relación entre el hombre moderno y el hombre de Neandertal es uno de los temas más apasionantes de la paleontología y ya en tiempos cercanos comparte terreno con la biología. Si ambas eran razas de una misma especie (o especies dentro de un mismo género, según se quiera entender) no es de extrañar que hubiese mezclas entre ambas, tal y como vemos entre otras especies de mamíferos. Hasta qué punto compartimos con ellos parte de esa mezcla es algo que la ciencia va dilucidando poco a poco.

Para descubrir por qué los neandertales están más estrechamente relacionados con los humanos de fuera de África, los científicos de Harvard y del Max Planck Institute han estimado la fecha de los últimos antepasados comunes entre los neandertales y los europeos modernos. La investigación, publicada en la revista PLoS Genetics, proporciona un contexto histórico para el contacto entre ambas especies. Se sugiere que se produjo cuando los humanos modernos, dotados con tecnologías del Paleolítico superior, iban encontrando neandertales a medida que se expandieron fuera de África.

Cuando el genoma neandertal fue secuenciado en 2010 reveló que las personas de fuera de África esán dotadas de variantes genéticas más similares a los neandertales que los africanos. Un escenario que podría explicar esta observación, es que el hombre moderno se mezcló con los neandertales al salir de África. Una alternativa más compleja tal vez menos verosímil, es que las poblaciones africanas ancestrales sobrevivieron sin mezclarse junto a los neandertales y que fuesen los humanos modernos más relacionados con la otra espcie quienes salieron posteriormente de África.

Mezcla entre hombre moderno y neandertal
Mapa de expansión de la especie humana (Foto: Sankararaman S, Patterson N, Li H, Pääbo S, Reich D.)
El dr. Sriram Sankararaman y sus colegas midieron la longitud de fragmentos de ADN en los genomas de los europeos que son similares a los neandertales. Dado que la recombinación entre los cromosomas durante la formación de los óvulos y los espermatozoides reduce el tamaño de los fragmentos de ADN de este tipo en cada generación, las piezas relacionadas con el Neandertal deberían ser menores cuanto más tiempo haya transcurrido hasta las generaciones actuales.

La estimación del equipo es que los neandertales y los humanos modernos intercambiaron genes entre 37.000 y 86.000 años atrás, mucho después de que los humanos modernos aparecieran fuera de África, pero potencialmente antes de que comenzaran a propagarse a través de Eurasia. Esto sugiere que los neandertales tuvieron hijos con los antepasados directos de los actuales habitantes de otros continentes. 


Fuente: Solociencia
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