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jueves, 1 de noviembre de 2012

El suelo 'hawaiano' de Marte


Zona del suelo marciano analizada por el robot 'Curiosity'. | NASAZona del suelo marciano analizada por el robot 'Curiosity'. | NASA
El rover Curiosity de la NASA ha completado los primeros experimentos que muestran que la mineralogía del suelo marciano es similar a los suelos basálticos de origen volcánico en Hawaii.
Los minerales se identificaron en la primera muestra de suelo marciano analizada en el interior del rover. Curiosity utilizó su instrumento de química y mineralogía (CheMin) para obtener unos resultados que estándespejando dudas y aportando confianza sobre las estimaciones anteriores de la composición mineralógica del polvo y la tierra fina extendidos en el planeta rojo.
"Tuvimos muchas discusiones anteriores acerca de la mineralogía del suelo marciano", dijo David Blake, del Ames Research Center de la NASA, investigador principal de CheMin. "Nuestros resultados cuantitativos proporcionan un refinado y, en algunos casos, nuevas identificaciones de los minerales en el primer análisis de difracción de rayos X en Marte".
La identificación de los minerales en las rocas y el suelo es fundamental para el objetivo de la misión de evaluar condiciones ambientales del pasado. Cada mineral registra las condiciones en las que se formó. La composición química de una roca proporciona sólo información mineralógica ambigua, como en el ejemplo de libro de texto del diamante y el grafito, que tienen la misma composición química, pero sorprendentemente diferentes estructuras y propiedades.

Difracción de rayos X

CheMin utiliza la difracción de rayos X, la práctica estándar para los geólogos en la Tierra que utilizan instrumentos de laboratorio. Este método proporciona identificaciones más precisas de los mineralesque cualquier método utilizado anteriormente en Marte. La difracción de rayos X lee la estructura interna de los minerales. Las innovaciones en el centro Ames llevaron a un instrumento de difracción de rayos X lo suficientemente compacto como para caber dentro del rover.
La muestra para el primer análisis específico de CheMin fue recogida por Curiosity en una zona de polvo y arena que el equipo ha llamado Rocknest. La muestra se procesó a través de un tamiz para excluir partículas de más de 0,006 pulgadas (150 micrómetros),aproximadamente con la anchura de un cabello humano. La muestra tiene al menos dos componentes: polvo distribuido a nivel global en las tormentas de polvo y arena fina originada más localmente.
A diferencia de las rocas de conglomerado analizadas por Curiosity hace unas semanas, que tienen miles de millones de años de antigüedad yconstituyen un indicador de flujo de agua, el material del suelo que CheMin ha analizado es más representativo de los procesos modernos en Marte.

Vidrio volcánico

"Gran parte de Marte está cubierto de polvo, y teníamos una comprensión incompleta de su mineralogía", dijo David Bish, co-investigador de Chemin en la Universidad de Indiana en Bloomington. "Ahora sabemos que esmineralógicamente similar al material basáltico, con importantes cantidades de feldespato, piroxeno y olivino, lo que no era inesperado. Aproximadamente la mitad de la superficie está compuesto por materiales no cristalinos, tales como vidrio volcánico".
Bish dijo: "Hasta ahora, Curiosity ha analizado los materiales que son coherentes con nuestras ideas iniciales de los depósitos en el cráter Gale registrando una transición a través del tiempo a partir de un ambiente húmedo a seco. Las rocas antiguas, como los conglomerados, sugieren que agua que fluye, mientras que los minerales en el suelo más joven son consistentes con una interacción limitada con el agua".
Durante la misión principal de dos años del proyecto Mars Science Laboratory, los investigadores utilizarán los 10 instrumentos de Curiosity para investigar si las áreas en el cráter Gale ofrecieron unas condiciones ambientales favorables para la vida microbiana.




Fuente: Diario El Mundo
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