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domingo, 1 de julio de 2012

Husmeando en la despensa de un agujero negro


(NCYT) Un equipo internacional de investigación ha centrado su atención en un depósito de material de esta clase, o en lo que se podría definir como la "despensa" de un agujero negro.

Usando interferometría en la banda del infrarrojo cercano, observaron la región interior de la galaxia NGC 3783, la cual contiene un agujero negro rodeado por un anillo toroidal de polvo. Este toroide aparentemente es el depósito de gas y polvo que alimenta al disco de gas caliente (el disco de acreción propiamente dicho), que, siguiendo las metáforas alimentarias, podríamos definir como el plato del que come el agujero negro supermasivo, aposentado en el centro de la galaxia.

Las observaciones se llevaron a cabo mediante el VLTI, que es uno de los más grandes interferómetros del mundo y que está emplazado en Cerro Paranal, Chile. El VLTI es gestionado por el Observatorio Europeo Austral (ESO por sus siglas en inglés).

Disco de aceción de un agujero negro
Representación del toroide de polvo cercano al disco de acreción de un agujero negro. (Foto: © NASA E/PO - Sonoma State University, Aurore Simonnet)
Las observaciones de estos anillos toroidales son muy difíciles, ya que sus dimensiones son muy pequeñas. Un telescopio gigante con un diámetro de espejo de más de 100 metros sería capaz de proporcionar la resolución angular requerida, pero desafortunadamente los telescopios de este tamaño no estarán disponibles en un futuro próximo. Esto plantea la pregunta: ¿Existe una estrategia alternativa que proporcione la alta resolución requerida?

La solución consiste en combinar simultáneamente la luz captada por dos o más telescopios ya que las imágenes formadas por la combinación de tomas de distintos telescopios, que se denominan interferogramas, contienen información de alta resolución.

En las observaciones de NGC 3783, se utilizó el instrumento de interferometría AMBER para combinar la luz infrarroja de dos o tres telescopios del conjunto del VLTI.

Este método interferométrico es capaz de alcanzar una resolución angular extrema, que es proporcional a la distancia entre los telescopios. Dado que la mayor distancia entre los cuatro telescopios del VLTI es de 130 metros, la resolución angular que se obtiene es tan alta como la resolución teórica de un telescopio con un diámetro de espejo de 130 metros, una resolución que es 15 veces mayor que la resolución de uno solo de los telescopios del VLTI, que tienen un diámetro de espejo de 8 metros.

La evaluación de los interferogramas le permitió al equipo determinar el radio del compacto anillo toroidal de polvo en NGC 3783: 0,52 años-luz.

En la investigación, dirigida por Gerd Weigelt, también han trabajado Makoto Kishimoto y Karl-Heinz Hofmann, todos del Instituto Max Planck de Radioastronomía en Bonn, Alemania.

Fuente: Solociencia
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